Eels: With Strings, Live at Town Hall

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Eels 는 나에게 개인적으로 특별한 뮤지션이다. 딱히 나에게 해준 것은 없다. 나는 그의 전화번호도 모른다. 하지만 나에게는 특별하다. 왜냐하면 내가 힘든 순간 내 옆에 있어주었기 때문이다. 그의 말도 안되게 불운한 인생살이때문이 아니다. 그의 음악이 엄청 좋기 때문도 아니었다. 나는 그의 앨범들을 전부 들어보지도 않았고, 그의 음악들중 좋아하지 않는 부분이 더 많다고 감히 말할 수 있을 정도로 소위 말하는 팬도 아니다. 하지만 나는 이 앨범 한장때문에 그를 향한 큰 고마움을 가지고 있다. 무한도전이 2008년에서 2011년까지 나에게 주었던 것과 같은 성격의 것이다.

2007년은 나에게 무척 힘든 한해로 기억된다. 대학생활의 마지막 1년을 소화하고 있었고, 동시에 유학 준비도 해야 했기 때문이다. 학점은 21, 22학점씩 꽉꽉 채워 들었고, 여름에는 GRE 학원을 다니며 일본에 가서 시험을 치뤘고, 토플은 학원다닐 틈도 없어서 혼자서 준비하며 대구의 영남대까지 가서 시험을 치뤄야 했다. 봉사활동을 꼭 하고 싶었기 때문에 학교 안과 밖에서 일주일에 두세번씩 시간을 내어 장애인들과 함께 했고, 해외 대학교 사이트들을 찾아 다니며 원서를 작성하고 교수님들께 어려운 이야기를 꺼내 추천서를 부탁드려야 했다. 이 모든 과정들을 대학원 수업을 당겨 들으며 해내야 했다. 오전, 오후 시간에는 수업을 들으며 유학 준비를 하느라 소홀할 수 밖에 없었던 공부는 매일 새벽까지 이어졌다. 하루를 마치고 집으로 돌아와 침대에 누우면 내일이 다시 시작되는 것이 너무 싫고 두려웠다. 힘들 것이 뻔했기 때문이다. 다음 하루를 시작하고 싶지 않아 눈을 뜨고 있었지만 그럴수록 힘들어지는 건 육체와 정신뿐이었다.

그 당시 공부를 하던 곳은 서강대 K관 지하 열람실이었다. 소위 말하는 복학생 횽아들의 주 서식처였던 그곳에서 나도 다른 복학생들과 다름없이 허름한 옷에 늙스구레한 얼굴과 피곤에 쩔은 표정으로 칸막이가 쳐진 책상에 머리를 쳐박고 이해할 수 없는 문장들, 수식들과 씨름하고 있었다. 정신적으로 가장 힘들었던 건 나 자신에 대한 확신이 없는 상태에서 이 모든 과정을 진행시켜야 한다는 압박감이었다. 나는 내가 공부를 할 수 있는 사람인지에 대한 확신이 없었다. 다른 친구들처럼 나도 토익을 보고 면접 준비를 해서 회사에 취직하는 것이 나에게 더 맞는 삶이 아닌가 하는 생각을 하루에도 열두번씩 하며 유학 준비를 해야 했다. 날이 어두워지고 공기가 차가워지면 두려움이 더 커져갔다. 오늘 하루도 아무것도 제대로 해놓은 것이 없는데 끝나가는 것 같아 시간이 야속하게 느껴졌다.

그 K관 열람실에서 듣던 음악이 바로 Eels 의 이 라이브 앨범이다. 이 앨범은 Eels 특유의 짧은 곡들이 어쿠스틱 라이브 버젼으로 실려 있다. 현악의 도움을 받아 음악의 앙상한 골격은 한껏 보잘것없는 화려함을 더했다. 그는 여전히 처연하게 욕을 내뱉고, 세상을 저주하며, 그 와중에 그래도 결국은 살아가야 함을 쓸쓸하게 읊조리고 있다. 2005년 6월 30일 뉴욕의 타운홀에서 녹음된 이 라이브 음반은 라이브 음반 그 자체만으로도 꽤 좋은 퀄리티를 가진다고 말할 수도 없다. 곡과 곡 사이는 자연스럽게 연결되지 않을 때가 많고 소리는 가끔 튄다. 그럼에도 불구하고 이 앨범을 듣던 2007년 가을쯤의 나는 떨어지는 눈물을 참을 수 없었다. 나를 어루만져 주는 느낌. 나를 기어코 쓰러지지 않게 버티게 만드는 힘을 주는 느낌을 받았다. 당시 내 리스닝 실력으로 가사를 알아들을 수도 없었지만 그냥 그렇게 느껴졌다. 그 이후 유학을 떠나온 뒤로는 이 앨범을 거의 듣지 않았다. 당시의 느낌을 그대로 간직하고 싶었기 때문이다.

당시 왜그렇게 이 앨범만 들으면 눈물이 났는지 모르겠다. 아무튼 마음이 맑아지는 느낌을 받았다. 그 느낌은 아직도 잊혀지지 않는다.

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